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I Powhatan. La tribù operaia

I Powhatan della Virginia. Al tempo che i coloni inglesi vi arrivarono, nella primavera del 1607, la costa della Virginia era abitata dagli indiani Powhatan, un popolo di lingua algonchina. I Powhatan erano composti da 30 gruppi tribali, con una popolazione totale di circa 14.000 persone, sotto il controllo di capo Wahunsonacock, a volte chiamato anche capo Powhatan, come la sua gente. I Powhatan vivevano in villaggi di case costruite con rami di alberello composti a telai, coperti da stuoie di canne o corteccia. Nel villaggio, all'interno della stessa area, ogni tribù aveva il suo capo che era di solito un uomo, anche ereditando la sua posizione di potere attraverso il lato femminile della famiglia.

La comunità  viveva di prodotti agricoli, mais, fagioli e zucca, che costituivano la metà  della dieta Powhatan. Gli uomini cacciavano cervi e pescavano, mentre le donne allevavano i figli e si dedicavano alla raccolta di alimenti vegetali selvatici. Le donne, inoltre, preparavano i cibi ed i vestiti fatti da pelli di cervo, costruivano gli strumenti e le attrezzature realizzati con pietra, osso e legno. I Powhatan partecipavano ad una vasta rete di scambi con altri gruppi indiani sia all'interno e sia all'esterno della loro regione. Con gli inglesi, i primi coloni sopraggiunti dall'Europa, i Powhatan scambiavano prodotti alimentari e pellicce con utensili in metallo, rame europeo, perle di vetro europei, e ninnoli.

In una società  classificata in governanti, grandi guerrieri, sacerdoti e gente comune come essa era, lo status quo venne determinato dal raggiungimento, spesso in guerra e/o con l'eredità , di beni di lusso come il rame, le conchiglie, le perle e le pellicce. Quelli di status più elevato avevano case più grandi, avevano più mogli e vestiti più elaborati. I Powhatan adoravano una gerarchia di divinità  e spiriti ai quali offrivano doni per impedirgli il male. Come gli insediamenti inglese si diffusero nella Virginia del 1600, i Powhatan furono costretti a trasferirsi nell'entroterra, lontano dalle fertili vallate fluviali, le quali erano stati a lungo la loro casa. Ciò fece sì che il loro territorio diminuì, così come la popolazione indiana, che divenne vittima di malattie inglesi, di scarsità  di cibo e della guerra. Il popolo Powhatan perseguì, tuttavia, l'adozione di nuovi stili di vita, pur mantenendo il proprio orgoglio culturale da lasciare un'eredità  fino ad oggi, attraverso i loro discendenti che vivono ancora in Virginia.

Pocahontas. La fanciulla indiana proclamata dall'arte del cinema e del teatro era appunto una di loro, la quale fece amicizia con i coloni inglesi in Virginia agli inizi del 1600. Nata attorno al 1596, Pocahontas era la figlia di Powhatan, capo di oltre 30 tribù della costiera della Virginia. Pocahontas era in realtà  un soprannome che significava uno spirito giocoso. I suoi nomi formali erano Amonute e Matoaka. Pocahontas era la figlia più cara ed amata di Powhatan, secondo gli scritti del capitano John Smith, un leader coloniale inglese che ha scritto estesamente circa le sue esperienze in Virginia. Powhatan ebbe numerose mogli, e Pocahontas ebbe molti fratellastri e sorellastre. Il nome di sua madre non è menzionato da nessun scrittore del 17° secolo.

 

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